Yosemite est un parc national grâce à ces photos de Carleton Watkins

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Carleton Watkins est devenu photographe par hasard, il commence par s’installer en Californie en 1851, en espérant faire fortune comme chercheur d’or.
Face à l’échec de cette tentative, il accepte une place de vendeur dans une librairie située juste à côté du studio photo de Robert Vance, un célèbre daguerréotypiste de l’époque. Quand un employé du studio a démissionné soudainement il a commencé à y travailler et Vance lui a montré les rudiments de la technique photographique qu’il maitrisa très rapidement.

En 1858 il s’installe comme photographe indépendant avec un certain succès et commence à accumuler les commandes.

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Juste trois ans plus tard, en 1861, il décide de voyager à Yosemite avec un appareil photo géant qui faisait des images sur des plaques de verre de 45x55cm, ce qui donne des photos incroyablement détaillées.
Il emporte aussi un appareil photo stéréoscopique, un ancêtre de la réalité virtuelle qui prend deux images légèrement décalées pour donner une impression de relief quand on les regarde avec un appareil spécial.

Il revient de ce voyage avec 30 plaques de verre et une centaine de photos pour stéréoscope.

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Grâce à ce travail, un grand nombre d’Américains découvrent Yosemite pour la première fois et des endroits comme Half-Dome ou El Captain deviennent de vrais icônes et le tourisme dans la région se développe.

La notoriété de ces images arrive jusqu’à Washington et elles sont citées comme une des raisons principales qui ont influencé Abraham Lincoln pour déclarer Yosemite la première réserve naturelle aux États-Unis en 1864. C’est sur cette base que tout le système des parcs nationaux américain fut construit en commençant par Yellowstone en 1872 puis Yosemite quelques années plus tard.

Devenu célèbre il vend des exemplaires de ses photographies de la Californie dans une superbe galerie avec des centaines de tirages grand format visibles du public.

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Bon photographe mais mauvais entrepreneur, Watkins va perdre le contrôle de son studio et de ses images au profit d’un de ses créditeurs.
Dans les années 1890, il commence à perdre la vue ce qui l’empêche de continuer à travailler.
Le studio à San Francisco qu’il avait recréé après sa faillite est détruit dans le tremblement de terre et l’incendie de 1906 avec la majorité des photographies qui lui restaient.
Après cette perte il prend sa retraite, seulement trois ans plus tard il est interné de force par sa fille dans un asile où il meurt en 1916 et est enterré dans une tombe anonyme.

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Grâce à son appareil photo géant Watkins est aussi le premier à réussir à photographier le Grizzly Giant, un sequoia de 64 mètres de haut devenu iconique grâce à cette image, d’un seul coup.

Quelques photos prises de Yosemite prises lors d’un voyage suivant en 1865 :

  • Tom

    Quelques erreurs de date en début d’article « 19xx » à la place de « 18xx »

  • airelle

    …il commence par s’installer en Californie en 1951 >>> 1851
    En 1958 il s’installe comme photographe >>> 1858
    Juste trois ans plus tard, en 1961 >>> 1861

  • JeanMichel_415

    Vous vouliez dire 1851 (pas 1951) cher maître ? ;)

  • édouard

    Superbe, référence incontournable de la photo! Il faut juste revoir les dates au début de l’article, en 18– au lieu de 19–. Merci!

  • Julien Top-Pleis

    il y a une petite erreur dans le texte, les dates évoquent d’abord le XXe siècle puis font un bond d’un siècle en arrière dans le deuxième paragraphe :) vu qu’on parle d’Abraham Lincoln je pense que c’est la première partie qui est fausse… Excellent article sinon, comme toujours !

  • Noss

    Petit souci sur les dates au début de l’article. ;)

  • Maximilien Wecxsteen

    18XX :)

  • ChGoo

    Dans les premiers paragraphes, il y a visiblement une erreur dans les dates: 18xx et non 19xx.

  • fred

    bonjour,
    juste pour signaler une erreur de date (et de siècle) dans le début de cet article au demeurant tres interressant.
    merci et bonne continuation